Ny strategi viser lovende takter mod bugspytkirtelkræft

Ved hjælp af en helt ny strategi er det lykkedes amerikanske forskere at gøre bugspytkirteltumorer synlige for immunsystemet hos mus og sårbare over for immunangreb, hvilket reducerer metastaser med 87 procent.

Stragegien indebærer en fusion af genet, der koder for stivkrampetoksin, til ikke-sygdomsfremkaldende Listeria monocytogenes-bakterier, som er gode til at inficere celler og sprede sig gennem væv.

Resultaterne med den nye strategi er beskrevet i Science Translational Medicine og viser, at strategien hjælper immunsystemet med at finde og ødelægge såkaldt ’kolde’ tumorer, som kan være svære for immunsystemet at opdage.

"De checkpoint-hæmmere, vi har, virker godt mod nogle typer kræft, men hjælper kun sjældent mennesker med kræft i bugspytkirtlen. Problemet er, at bugspytkirteltumorer ikke er tilstrækkeligt 'fremmede' til at tiltrække immunsystemets opmærksomhed og kan normalt undertrykke de immunreaktioner, der opstår. Grundlæggende gør vores nye terapi immunologisk 'kolde' tumorer varme nok til, at immunsystemet kan angribe og ødelægge dem," siger studiets forfatter Claudia Gravekamp, som er lektor i mikrobiologi og immunologi ved Albert Einstein Cancer Center.

Behandlingen reducerede størrelsen af ​​bugspytkirteltumorerne hos musene med gennemsnitligt 80 procent og reducerede også antallet af metastaser signifikant med 87 procent. Desuden levede de behandlede dyr 40 procent længere end ubehandlede (kontrol)dyr.

Ifølge forskerne bag tyder resultaterne på, at den nye behandlingstilgang kan være en nyttig immunterapi til kræft i bugspytkirtlen og andre sygdomme, som fortsat er vanskelige at behandle, f.eks. æggestokkræft. 

Fusion af Listeria-bakterier og stivkrampe-toksiner

Strategien bygger på det faktum, at stort set alle mennesker i barndommen er vaccineret mod stivkrampe, som forårsages af et giftigt protein, som Clostridium-bakterier udskiller. Takket være stivkrampespecifikke hukommelses-T-celler, som cirkulerer i blodbanen for livet, vil vaccinerede mennesker få en stærk immunreaktion, hvis de senere bliver udsat for det meget fremmede stivkrampetoksin.

Ved at bruge den samme stivkrampevaccine, som bliver givet til mennesker, vaccinerede forskerne musemodeller af bugspytkirtelkræft. De fusionerede derefter genet, der koder for stivkrampetoksin, til ikke-sygdomsfremkaldende Listeria monocytogenes-bakterier, som er meget dygtige til at inficere celler og sprede sig gennem væv. Til sidst injicerede de bakterierne med deres stivkrampe-genladninger i de tidligere vaccinerede, tumorbærende mus.

"Listeria-bakterierne er ret svage og dræbes let af menneskers og dyrs immunsystemer overalt, det vil sige undtagen i tumorområder. Vores behandlingsstrategi udnytter det faktum, at bugspytkirteltumorer er så gode til at undertrykke immunsystemet for at beskytte sig selv. Det betyder, at kun Listeria-bakterierne i tumorregionen overlever længe nok til at inficere bugspytkirteltumorceller, og at raske celler ikke blive smittet,” siger Claudia Gravekamp.

Når først Listeria-bakterierne inficerede tumorcellerne, udtrykte deres stivkrampe-toksin-gener stivkrampetoksin-proteinet inde i tumorcellerne, hvilket udløste en stærk immunreaktion. Stivkrampetoksinet aktiverede allerede eksisterende tetanus-specifikke hukommelses-T-celler, hvilket fik CD4-T-celler til at angribe og dræbe de inficerede tumorceller. T-celleresponserne. Effekten blev forstærket ved at tilføje lave doser gemcitabin (et kemoterapilægemiddel, der reducerer immunsuppression).